Arthur Mitchell: el pionero afroamericano del ballet

Arthur Mitchell. Foto de Eileen Barroso.

Cierra los ojos por un momento y visualiza una bailarina y unabailarínbailando unno dos. ¿Son negros? Lo más probable es que sean blancos. Si bien hay fuerzas culturales y psicológicas más importantes trabajando allí, en el pasado y en la actualidad, Arthur Mitchell, que se hacía llamar 'el Jackie Robinson del ballet', pasó su carrera socavando la poderosa imagen de los bailarines de ballet como blancos. Tenía la misión de demostrar que los afroamericanos pueden bailar ballet clásico con habilidad, tanto como los de otras razas. Mitchell falleció el 19 de septiembre de 2018, a los 84 años de edad, por insuficiencia renal, compartió con su sobrina, Juli Mills-Ross. George Balanchine vio en Mitchell lo suficiente como para ignorar la reacción racista a sus papeles principales de baile para el New York City Ballet (NYCB), lo que lo llevó a ser el primer bailarín principal afroamericano en ganar fama internacional. Bailó para NYCB desde 1955 hasta 1968, cuando se diversificó para realizar giras internacionales. Luego, pronto co-creó el Dance Theatre of Harlem..

Arthur Mitchell. Foto de Jack Mitchell / Getty Images.

Arthur Mitchell. Foto de Jack Mitchell / Getty Images.





Sin embargo, como Sarah Halzack describe en El Washington Post , Mitchell quería ser considerado por su propia habilidad, más que como un afroamericano 'simbólico' en el ballet. Jennifer Dunning de Los New York Times relata cómo Mitchell 'djugó una presencia deslumbrante, un arte superlativo y un poderoso sentido de sí mismo '.HRecibió numerosos honores a lo largo de su carrera, incluido un premio Dance Magazine Award (1975), un Kennedy Center Honor (1993), una beca MacArthur 'Genius' Grant (1994) y la National Medal of the Arts (1995), comparte Bailar Revista .

Mitchell nació el 27 de marzo de 1934 de un padre que era superintendente de construcción y una madre que era ama de casa. Creció en Harlem cantando en un coro, tomando lecciones de claqué y aprendiendo baile social. Cuando bailaba una rutina inspirada en Fred Astaire en una fiesta escolar, un maestro le sugirió que hiciera una audición para la High School for the Performing Arts en Manhattan. Trabajó increíblemente duro allí, y pronto había alcanzado un nivel preprofesional de técnica y capacidad de ejecución.

Mitchell rechazó la oportunidad de estudiar en el aclamado departamento de danza moderna de Bennington College, y optó por estudiar en la School of American Ballet, a pesar de que le dijeron que no tenía el color de piel adecuado para tener una carrera exitosa en el ballet, comparte Dunning. en el Veces . Desafiando estas presunciones, 'hactuamos en Europa y Estados Unidos con Donald McKayle, Louis Johnson , Sophie Maslow y Anna Sokolow , e interpretó a un ángel en una reposición de 1952 de la ópera de Virgil Thomson / Gertrude Stein, Cuatro santos en tres hechos , en Nueva York y París ”, relata Dunning. Mitchell también estaba comenzando a coreografiar y hacer su propio trabajo. Mientras estaba de gira por Europa con John Butler Dance Theatre, recibió una llamada que George Balanchine quería contratarlo para NYCB.



Su primer papel importante en la empresa fue reemplazar a Jacques d'Amboise en Sinfonía occidental . Mitchell informó que escuchó muchos jadeos, y al menos un comentario racista, cuando subió al escenario para el papel por primera vez. Balanchine pronto estaba haciendo trabajos en Mitchell, incluidos sus papeles característicos de Puck en Sueño de una noche de verano (1962) y el principal papel masculino en amanecer (1957), a pesar de estas reacciones de base racial. Con este último, bailó a dúo con una mujer blanca, una elección creativa increíblemente provocativa en un momento de tensión racial increíblemente alta en Estados Unidos. Dunning (en el Veces ) describió cómo la estética recortada de los trajes en blanco y negro, esos tonos que se cruzan en las líneas de movimiento, reforzó la naturaleza provocativa (en ese momento) del dúo. El propio Balanchine recibió varias cartas en las que se ponía en desacuerdo con Mitchell en esos roles. El icónico bailarín persistió en darle a Mitchell los roles que tenía el talento para bailar.

Aparte de una estética encantadora y única como bailarín, Mitchell fue un trabajador incansable y un estudio rápido para elegir papeles. Mitchell dijo una vez que no se trataba de qué papel bailaría, sino que decía: '¿Qué te gustaría que hiciera?'. Úsame.' Éldejó NYCB en 1968 para trabajar y trabajar para hacer empresas en Italia y Brasil. Eso fue todo hasta que, de nuevo, mientras estaba de gira, Mitchell se enteró del asesinato del Dr. Martin Luther King Jr., en 1969. Lo inspiró a hacer todo lo posible para realizar el 'sueño' del Dr. King: crear un baile. empresa que haría nutrir y destacar Bailarines afroamericanos.

Mitchell dijo una vez que, en ese momento, pensó: “Podría esperar a que otros cambien las cosas para los estadounidenses negros. Aquí estoy corriendo por el mundo haciendo todas estas cosas, ¿por qué no hacerlas en casa? Creo en ayudar a las personas de la mejor manera que pueda, a mi manera, es a través del arte ”. Como tal, Mitchell formó la escuela y la compañía de Teatro de danza de Harlem (DTH) con su mentor, Karel Shook. Todo comenzó modestamente, con dos estudiantes en un garaje. En meses, sin embargo, tenía más de 400 estudiantes. Algunos lo llamaron 'el flautista de la danza' por cómo podía atraer a los estudiantes a sus clases, a pesar de tener la reputación de ser un maestro bastante estricto.



Arthur Mitchell.

Arthur Mitchell.

La compañía de espectáculos de DTH creció hasta alcanzar el reconocimiento internacional. Dunning comparte cómo 'en una reseña de una actuación de 1970, la crítica de danza del New York Times, Anna Kisselgoff, calificó a la compañía como 'una de las empresas más prometedoras de la danza' y escribió: 'Ninguna compañía joven ha progresado tanto en tan poco tiempo''. nombres, incluidos Balanchine y Jerome Robbins, contribuyeron al repertorio inicial de DTH. La compañía realizó giras por Italia, los Países Bajos, la Unión Soviética, Sudáfrica e Inglaterra. Sus primeras temporadas completas fueron en la ciudad de Nueva York y Londres en 1974. Mitchell se alejó de la coreografía para enfocarse en ensamblar un repertorio diverso, incluyendo trabajo clásico y contemporáneo, a medida que la compañía crecía.

A pesar de las aclamaciones del público y de la crítica, desde 1990 hasta años después, DTH enfrentó problemas financieros. La retirada de los patrocinadores corporativos y el apoyo fiscal del gobierno llevaron a la empresa a despedir a los bailarines y al personal, en 1990 y en 1995. “En 1997, los bailarines se declararon en huelga y en 2004 siguieron más problemas fiscales, cuando la compañía subió a $ 2.5 millones de déficit ”, relata Halzack (WaPo). A través de toda esa dificultad y un breve cierre (por reestructuración), DTH todavía está llevando a cabo su misión y visión. La compañía ha estado bajo la dirección de Virginia Johnson desde 2009 y celebrará sus 50thaniversario el año que viene, Comparte Courtney Escoyne en Bailar Revista . Hoy en día, DTH sigue siendo una compañía predominantemente afroamericana, pero incluye bailarines de todas las razas.

Mitchell renunció como director artístico de la compañía, convirtiéndose en director artístico emérito, en 2011. Aún así, DTH ha avanzado en el espíritu de su misión, una chispa que Mitchell encendió. Este pasado mes de enero, Bailar Revista le preguntó a Mitchell si pensaba que sus sueños para el mundo de la danza se habían hecho realidad. Su respuesta - 'Nombra todas las empresas de Estados Unidos. ¿Cuántos tienen una destacada bailarina afroamericana? Solo hay uno en una compañía importante, Misty Copeland en American Ballet Theatre. Aún queda trabajo por hacer '. Sin embargo, parece que la viabilidad y accesibilidad de las artes, aparte de la raza, también fue increíblemente importante para Mitchell 'cualquiera que viva sin las artes en su vida está viviendo en un desierto', dijo una vez. El trabajo de su vida sin duda permitió que muchas personas, muchos afroamericanos, pero también muchas otras razas, llegaran a un oasis de experimentar el arte de la danza.

Por Kathryn Boland de Dance Informa.

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